W centralach wentylacyjnych stosowane są trzy podstawowe rodzaje wymienników ciepła, które różnią się między sobą pod względem sprawności cieplnej, poziomu hałasu czy odporności na zamarzanie.

Wymienniki obrotowe

Pierwszym są wymienniki obrotowe, mające kształt walca napędzanego dodatkowym silnikiem, do którego dostarczane jest naprzemiennie świeże i zużyte powietrze. Strumienie powietrza nie są więc mieszane, a ich konstrukcja pozwala nie tylko na odzysk ciepła, ale też wilgoci. Wymienniki obrotowe są całkowicie odporne na zamarzanie. Ich sprawność wynosi od 80 do 90%.

Wymienniki płytowe krzyżowe

Często stosowanym typem wymienników są wymienniki płytowe krzyżowe. Zbudowane są one z prostopadle ułożonych płytek, a strumienie powietrza krzyżują się w ich wnętrzu. Są tanie i nie wymagają doprowadzenia energii elektrycznej. Sprawność takich wymienników jest jednak niższa niż w przypadku modeli obrotowych i dochodzi do 70%. W celu jej zwiększenia można zastosować dwa wymienniki połączone szeregowo. Wymienniki krzyżowe są również podatne na szronienie, gdyż masy powietrza nawiewanego i wywiewanego stykają się, co prowadzi do wykroplenia wilgoci. Można je jednak wyposażyć w obejście bądź zastosować nagrzewnicę wstępną.

Wymienniki płytowe przeciwprądowe

Wymiennikami o najlepszej sprawności, przekraczającej 90%, są wymienniki płytowe przeciwprądowe. Tak wysoki wynik zawdzięczają równoległemu, a nie prostopadłemu jak w modelach krzyżowych, ułożeniu płytek, dzięki czemu strumienie powietrza nawiewanego i wywiewanego nie mieszają się. W urządzeniach tego typu wyeliminowane jest także szronienie. Ze względu na liczne zalety wymienniki przeciwprądowe są najdroższe w zakupie.